"L'habit ne fait pas le moine", dit le célèbre proverbe. Et en voici une nouvelle illustration : malgré son physique peu avantageux, le rat-taupe nu défie les lois du vieillissement.

On le savait immunisé contre n'importe quel cancer ou résistant à une apnée de 18 minutes, le rat-taupe nu vient une nouvelle fois de prouver sa toute-puissance. En effet, ce drôle de rongeur ne vieillirait pas de la même façon que ses congénères. 

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Tous les mammifères suivent le modèle de Gompertz, c'est à dire que leurs chances de mourir augmentent proportionnellement avec le temps. Dans le cas de l'humain, le risque d'un décès double chaque année après avoir passé les trente ans. Mais le rat-taupe nu semble exempté de cette règle, comme l'indiquent des chercheurs américains dans une étude publiée le 24 janvier dans la revue scientifique eLife. 

"Ce sont les données les plus excitantes que j'ai jamais obtenu", raconte l'une des auteures de l'étude, la biologiste Rochelle Buffenstein, au magazine Science. "Cela va à l'encontre de tout ce que nous connaissons en terme de biologie des mammifères", ajoute celle qui étudie ces petites bêtes depuis plus de trente ans. 

Résistants au cancer, au manque d'oxygène et au temps

Après avoir étudié pas moins de 3 299 spécimens de l'espèce, Rochelle Buffenstein s'est rendue compte qu'à sa naissance, un rat-taupe nu avait environ une chance sur 10 000 de mourir, et que ce chiffre n'évoluait pas au cours de sa vie, d'une durée approximative de trente ans. En fait, qu'il soit jeune ou âgé, le rongeur semble totalement étranger à l'épreuve du temps. "Ces découvertes ne font que renforcer notre intuition : les rats-taupe nus sont des animaux exceptionnels à étudier pour mieux comprendre les mécanismes de la longévité", ajoute la biologiste

Malgré ces découvertes, on ne sait toujours pas expliquer pourquoi cette espèce en particulier possède tant de dons. Une étude datant de 2009 évoquait diverses causes possibles, comme la présence de protéines spéciales dans leurs organismes. Un mystère qui fait de ce rongeur pas très avantagé un véritable super-héros. 

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