Le 3 avril 1933, deux avions biplans se sont lancés à la conquête du toit du monde. Leurs passagers ont ramenés des clichés majestueux.

Les 8 848 mètres du mont Everest ont été gravis pour la première fois par Tensing Norgay et Edmund Hillary en 1953. Mais deux décennies plus tôt, il avait déjà été conquis par les airs.

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En avril 1933, Douglas Douglas-Hamilton, chef d'un escadron de la Royal Air Force britannique, également connu sous le nom de Lord Clydesdale, s'était lancé un pari fou : survoler la plus haute chaîne de montagnes du monde.

Avec le soutien financier du philantrope Lady Houston, il s'est élancé de l'aérodrom de Purnia, en Inde, le 3 avril 1933 à 8 h 25 du matin.

Le biplan que pilotait Lord Clydesdale était un Westland PV-3 modifié. Il était accompagné du colonel Stewart Blacker. Dans un Westland PV-6 les suivait le Flight Lieutenant David McIntyre et le photographe S.R. Bonnett.

Le vol aurait pour objectif de mettre à l'épreuve non seulement les capacités mécaniques des appareils à des altitudes vertigineuses, mais aussi de voir la résistance des pilotes là où l'air est rare est glacial.

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Les membres de l'expédition font une conférence de presse avant de quitter Londres.
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16 février 1933 : Lord Clydesdale se dirige vers son avion alors que l'expédition s'apprête à quitter l'Angleterre.
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3 avril 1933 : Lord Clydesdale et le colonel Stewart Blacker se préparent à décoller de l'aérodrome de Purnia, en Inde.
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Le colonel P.T. Etherton transmets au membres de l'expédition un sac de "Everest mail" (courrier).
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"Après 30 minutes de vol, nous avons survolé Forbesganj, notre terrain d'atterissage d'urgence, à 65 km de Purnia, et à 19 000 pieds (5 800 km d'altitude, NDLR) l'Everest était visible pour la première fois au-dessus de la brume."
– Lord Clydesdale

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Le mont Everest, photographié à 160 km de distance.
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L'équipage n'était évidemment pas dans des cabines pressurisées, et a utilisé des bouteilles d'oxygène pour respirer.

À un moment durant le vol, le photographe S.R. Bonnett s'est senti faible et a éprouvé de fortes douleurs à l'estomac. Il arrêta de prendre des photo et s'est assis à l'intérieur de la carlingue, où il a constaté une coupure dans le tuyau qui lui fournissait de l'oxygène. Un mouchoir, un nœud et le tour était joué : il a pu reprendre son poste.

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L'Everest et le Makalu, vus du Sud.
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Le sommet du mont Everest.
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Lorsque les avions se sont approchés de l'Everest, des courants descendants ont fait perdre 500 mètres d'altitude aux appareils alors que les pilotes faisaient tout leur possible pour continuer à grimper.

Malgré les vents violents, à 10 h 05, les deux avions sont passés à 30 mètres du sommet. Ils ont ensuite passé 15 minutes à faire le tour du toit du monde avaient de débuter leur voyage retour.

Lord Clydesdale a été récompensé de l'Air Force Cross pour avoir mené l'expédition. Les photos ramenées par S.R. Bonnett se sont retrouvées en bonne place dans documentaire "Wings Over Everest", primé d'un Oscar du meilleur court métrage de fiction en 1936.

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La face sud de l'Everest.
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L'expédition approche du Kangchenjunga par le Sud.
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Le cœur d'un glacier au pied du massif de l'Everest.
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Le mont Everest dans la brume.
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L'expédition survole le Kangchenjunga, troisième plus haut sommet du monde.
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L'Everest (au centre) et le Makalu (à droite).
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"C'est un exploit magnifique. Pour pour les réussites techniques, ou le savoir aéronautique qu'il apporte, car il n'en apporte pas ou alors très peu, mais simplement parce que ce fut l'un des derniers grands vols spectaculaires dans l'aviation qu'il restait à faire."
– The Guardian, 4 avril 1933

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L'expédition entame son voyage retour de l'Everest (à gauche) et du Makalu (à droite).
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BONUS "Wings Over Everest", Oscar du meilleur court métrage de fiction en 1936, contenait de nombreuses images de l'expédition 

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