Dimanche 4 décembre, la sonde américano-européenne Cassini, qui s'apprête à achever sa mission, a plongé pour la première fois dans les anneaux de Saturne et en tirer quelques clichés.

Depuis plus de douze ans, la sonde Cassini explore Saturne, ses différentes lunes et ses anneaux. Mais ce dimanche 4 décembre, la sonde est parvenue à réaliser quelque chose de très spécial : Cassini a pour la première fois littéralement plongé dans les anneaux de la sixième planète du système solaire. Elle nous a même rapporté de ce grand saut plusieurs clichés, encore en basse définition pour le moment.

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La sonde Cassini a en effet réalisée sa première orbite scientifique, appelée F-Ring, proche de l'anneau F de Saturne, le plus dense et le plus externe. La sonde effectuera 20 autre orbites au plus près de l'anneau F dans les semaines à venir, et ce jusqu'au 22 avril 2017.

Quelques jours avant sa plongée, Cassini a ainsi capturé des images de l'étrange système nuageux au pôle nord de la planète. On y voit le fameux hexagone de Saturne, un courant d'air ondulé crée par des vents qui se déplacent à 322 kilomètres par heure, avec à son centre une tempête massive.

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Le début de la fin

Ce n'est pas la première fois que Cassini photographie l'hexagone : plusieurs images colorisées, et même des GIFs du courant d'air ont déjà été diffusés au cours de sa mission. Sauf que ces images-ci sont déjà teintées de nostalgie. 

"C'est le début de la fin de notre exploration historique de Saturne"

"C'est le début de la fin de notre exploration historique de Saturne", a ainsi affirmé dans un communiqué Carolyn Porco, directrice de l'imagerie à la NASA. "Ces images et celles à venir vous rappelent combien nous avons vécu une expérience courageuse et audacieuse à travers le système solaire de la plus magnifique des planètes", peut-on lire sur le communiqué. 

La prochaine plongée dans les anneaux de Saturne est prévue le 11 décembre pour Cassini. Des expériences qui se succèderont jusqu'au 22 avril prochain, d'après la NASA. Après quoi, Cassini passera par Titan, le plus grand satellite de la planète Saturne. Enfin s'ouvrira la phase dite du "Grand Finale", au cours de laquelle Cassini plongera 22 fois à l'intérieur des anneaux les plus internes de la planète.

Prenons donc le temps d'apprécier ces images : dans un an, Cassini nous aura quitté : bientôt à court de carburant, la sonde s'écrasera dans les couches nageuses de Saturne, le 15 septembre 2017.

– Adapté par Majda Abdellah. Retrouvez la version originale sur Mashable.

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